À propos… Sustainability

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After two and a half weeks on Isla Colon in Bocas del Toro, where we lived and worked at Finca Flora, the Lopez family cordially invited us to stay with them „off-the-grid“, near Cambutal, Panama. Surfing and nature would await us. And so it was.

On 26.05 our alarm went off at 5am, we drank coffee, wrapped our surfboards in a sheet, took our backpacks and off we went. By taxi to the port of Bocas, from there a boat to Almirante, from there a local bus to Aguadulce, a very comfortable long journey. From there we took an old, small VW bus to Chitre, in which our surfboards barely fit. In Chitre we were told that they would not take surfboards in their bus (same bus size as the previous one). There we were. So we had to take a taxi. A very nice young man from Chitre, who had been on the same bus during the previous trip, was worried about us being robbed and simply accompanied us to Tonosi (about 3 hours one way). The taxi was so old that it barely made it up the rolling hills. In Tonosi Benny was waiting for us and welcomed us with widespread arms. In her muddy Toyota Hilux with snorkel and lift kit, we drove another hour to the village of Cambutal and then along a road that was bumpy and only consisted of earth. Finally, after 13 hours of travelling, we were in our new home.

In the morning, from the terrace, we looked to the right, then to the left, no house, no electricity cables, no road, no sign of civilisation. Just sky, beach, the Pacific Ocean and forest. Wonderful. But off-grid means there are no connections to the state or local utility grid. So you have to take care of the supply yourself, i.e. electricity, water, internet. Where did we get the electricity, for example? We had solar panels with batteries, and a diesel generator for greyer days. The batteries are only charged during the day, but electricity is also needed when it is dark. That means we had to save: turn on our internet only when needed, be mindful of light consumption, turn off the fridge at night. And the service water? We had 3 tanks in the basement that we could fill occasionally with a solar-powered groundwater pump. That meant saving again. When showering, cooking and washing our dishes. We could directly feel how much energy we actually waste in our western life because it is „just there“. All it takes is the push of a button and we have light, all it takes is a tap and water just flows out. Because we have learned that energy sources are simply self-evident and infinite. But it’s not like that. This cosiness can be, or already is, very dangerous in the long run.

A look to the left from our terace
Our home for 5 weeks with some solar panels in the front

Take the consumption of water, for example. For daily water consumption, water is taken from surface waters or groundwater for drinking, agriculture, industry and energy production. In the spirit of sustainability, only as much water may be withdrawn as is brought back in over the annual average, so that the water reservoirs do not diminish. In some countries, this is even enshrined in law. In addition to the average 120 to 150 litres of water per person that we use for our daily consumption, there are 2000 to 5000 litres of virtual water, depending on our diet and consumption.  Virtual water is the amount of water used to produce a product; for food, the value is given in L/kg. Top of the list are cocoa (27,000 L/kg), coffee (21,000 L/kg) and beef (15,500 L/kg)(1).

However, it is clear that we are living beyond our means. Not only through illegal groundwater extraction or leaks in water pipes, but also through the massive overuse of groundwater (2). In Spain, gigantic amounts of water are consumed for the food production for Europe and the aquifers there are drying up (3). In Vittel, France, Nestlé is depriving the population of their drinking water by extracting the water and filling it into plastic bottles; the groundwater level there is sinking by 30 cm per year (4). But not only overexploitation is a big problem, climate change also leads to water stress. Reduced precipitation or heavy rainfall that cannot infiltrate will lead to more and more water shortages. In Italy, there have already been increasing water shortages for years and a state of emergency is therefore repeatedly declared (5).

This means that in our times, when we can already feel the social, climatic and biodiversity crisis, sustainability is the future and the only way how we can survive. „The ecological definition of sustainability originated in the Brundtland Report of 1987, which describes sustainable development as development that meets the needs of the present without compromising the ability of future generations to meet their own needs (6). Unfortunately, this beautiful term is being misused. The so-called „greenwashing“. A little explanation about this, as we live in critical times and it is important to recognise „greenwashing“. „Greenwashing“ refers to a company’s attempt to achieve a „green image“ through marketing and PR measures without, however, implementing corresponding measures in the context of value creation. This suggests environmental friendliness and corporate responsibility to consumers.“ (7)

View from Benni and Al’s house on the surfspot
Their house, build in direction of the cooling winds

A clear example: „A recently published report by the Break Free From Plastic initiative shows that in 484 clean-up campaigns carried out in over 50 countries, Coca-Cola was identified as one of the main causes of plastic pollution. It is therefore particularly brazen that Coca-Cola, of all companies, is presenting a single-use bottle with marine plastic content as an innovative recycling approach. Instead of glossing over global marine litter, Coca-Cola should look into truly environmentally friendly packaging strategies. By consistently using refillable bottles, waste can be avoided, resources saved and the climate protected. With its current recycling innovation, Coca-Cola presents itself as a wolf in sheep’s clothing: once again, the focus is not on waste avoidance, but on unecological throw-away packaging and the continuation of plastic madness,“ criticises DUH deputy federal director Barbara Metz (8).

So sustainability is the future. We could learn this very well in Cambutal, with the Lopez family. The family consisted of two surfers, Bennison and Alvaro, who fell in love with this place a few years ago and bought a plot of land at the end of the road, with a direct view of several surf spots. They built their own house on the plot and try to be as self-sufficient as possible using various permaculture techniques. The first project was the Waterfarm, which is roof with gutters that deposits water into above ground water tanks. This supplies enough water for the whole family for the entire year. There was even some left over at the end of the dry season, where Benni said to herself: „I could have watered my plants with more water during the dry season“. With the years and experience, you get a feeling for these kind of things. Benni and Al told these irrigation pools were not perfect from the first moment they set them up. Insects and crabs are the biggest enemies. The pools are constructed under a wooden hut to protect them from leaves and dirt. Then they put a tarpaulin on top of it against the mosquitoes. Water is gravity fed from the pools to the house and gardens, so that pumps, which frequently require maintenanc, are not used. These pipes are only held with ropes, because iron rusts quickly near the sea.

Croissants from self made puff pastry
A selection from our vegetable order from a local farmer

There is a lot of green around the beautiful house, but living on a hill also means dealing with erosion. By using permaculture techniques such as digging swales to collect water in the rainy season and humus for the dry season, or placing and orienting the house towards the cooling winds, such difficulties can be turned into opportunities. One way to combat erosion is to plant trees and flowers. Benni has set a goal of planting 1000 plants this year. And so we were able to help. We cut smaller branches from the hibiscus bushes and planted them in a very steep terrain. We climbed over bigger roots to cover this terrain with lots of hibiscus plants. It almost felt like being in a climbing gym. It was really fun. A second method is terracing and water diversion. On a slope, the risk of erosion is high. Therefore, in the slope, about 1m from the flat terrain, wooden supports were hammered in vertically, and in the space in between, different layers of smaller pieces of wood, mulch and then soil were brought in. In this way we extended the horizontal area by about 1m. The family’s future plan is to convert the forest into a food forest. Interesting!

As the land changed, so did the family. Three years ago their son Zephyr (star sign dinosaur) was born and there are 2 dogs and a cat that can live here in complete freedom. They are now also helping, all in their own way, to realise this project. When we came to them, it was also about building a treehouse for Zeph, where he can play and be homeschooled. So we were able to work with plants in the garden as well as prepare, saw and attach the different boards and pieces of wood for the tree house. We were both allowed to participate in their project in a creative way. At the same time, we learned a lot about what it means to live so far from civilisation, but also what it means to live in such an environment. Due to the salty sea air, 6 months of dry season and heavy rainfall in the rainy season, one has to adapt accordingly. „Half of the work is maintenance,“ Al told us. Screws rust away, insects move into your house, the rainwater pools accumulate dirt etc. Or being pregnant in a place so far from the nearest hospital. Moreover, the river that crosses the road between the house and the nearest civilisation cannot be crossed by jeep in heavy rain because it is simply too swift and dangerous. But with the right techniques, which are sometimes learned „the hard way“, the two have adapted to this environment. For example, crossing the river with a stand up paddle board to get food.

Trying to harvest some wild avocados
A little bean plant growing in recycled milk packaging

One specific project was the construction and improvement of composting toilets. These work on the principle that liquid and dry materials are separated. For pee, you go to one toilet, for poo to the other. The separation prevents unpleasant odours from developing and the materials can then be used in the garden as liquid fertiliser and, after composting, as substrate for the soil. As strange as this concept may seem, it also has other advantages: No water is wasted (normally about 5 litres per flush (9)) and if you are connected to the system, it no longer supports the linear recycling culture. This is because in some areas the sewage sludge can no longer be spread on the fields, so they have to be incinerated (10). With composting toilets, one can relieve the system, save water and return nutrients to the soil. Ingenious.

Another challenge is living away from people and raising a child at the same time. Many have asked the two, „Will you let Zephyr grow up out there?“. Doubts and concerns arise not only because of a lack of direct medical care, but also the nature of schooling. Contact with other children is not lacking. In the immediate vicinity there are many children who have been living off-grid with their parents for a long time and they are more independent than some child growing up in a city. However, it is clear that Zeph will eventually get a different kind of education than the norm, than the traditional model of western education. Much wilder and in close contact with nature, so possibly more sustainable? Nevertheless, we ask ourselves whether this kind of education is not healthier for the child and ultimately, for humanity. If we remember our school days, we were prepared for a system in which one is constantly in competition with others, to be productive and efficient. Everything else is not so important. One of the results can be seen in our current society. Money and power are priorities, but people still don’t seem happy.

Treehouse when we arrived

Yet, as we learned from Benni and Al, alternatives can work. Not only did we learn a lot from them, we also got a lot from their hospitality and generosity. Great food, flexible working hours, jam sessions together or trips into the incredible and wild nature around. On these we were mostly guided by Zephyr, who at 3 years old already knew his way around and showed us everything from the dinosaur „cow“ bones to the dangerous plants. And anyway, being so far away from everything not only shifts your perception of time, but also allows you to do unique things. For example, going to the beach with your own deck chairs, homemade tea and food in hand and not seeing a single light at all. These were unique experiences that happened to us and we are very happy about them.

So sustainability is actually quite simple. We would all have to live in such a way that there is still a life worth living for the following generations. In other words, our personal lifestyle must be sustainable. The current demand for ecosystem resources and services exceeds their regenerative capacity by a factor of 1.8, i.e. with our current global consumption we need 1.8 Earths as humanity. This ratio is expressed by Earth Overshoot Day, which falls on 29 July this year. So we are living on credit. The lifestyle in Switzerland, for example, consumes 2.8 Earths, that of the USA 5 Earths, that of China 2.3 and that of Brazil 0.3 (11). As you can see, there is no point in blaming other countries. We as humanity must all work together to overcome the greatest challenge in human history, otherwise we will drastically restrict the lives of future generations with our lifestyle.


Dopo due settimane e mezzo su Isla Colon a Bocas del Toro, dove abbiamo vissuto e lavorato a presso la Finca Flora, la famiglia Lopez ci ha calorosamente invitato a stare con loro „off-the-griff“ lontani dalla civilizazione, vicino a Cambutal, Panama. Ci attenderebbe surf e natura. E così è stato.

Il 26.05 la nostra sveglia suonò alle 5 del mattino, bevemmo il caffè, le nostre tavole da surf avvolte in un lenzuolo, prendemmo i nostri zaini e cosi partimmo. In taxi fino al porto di Bocas, da lì una barca per Almirante, da lì un autobus locale per Aguadulce, un lungo viaggio piacevole. Poi abbiamo preso un vecchio e piccolo autobus VW per Chitre, in cui le nostre tavole da surf ci stavano a malapena. A Chitre ci hanno detto che non avrebbero preso tavole da surf nel loro autobus (della stessa dimensione di quello precedente). Ed eccoci lì. Per cui abbiamo dovuto prendere un taxi. Un giovane molto simpatico di Chitre, che era stato sullo stesso autobus durante il viaggio precedente, era preoccupato che potessimo essere derubati e quindi ci ha accompagnato fino a Tonosi (circa 3 ore solo andata). Il taxi era così vecchio che a malapena riusciva a salire le morbide colline. A Tonosi Benni ci aspettava, accogliendoci a grandi braccia. Con la sua jeep abbiamo guidato un’altra ora fino al villaggio di Cambutal e poi su una strada sterrata, piena di buche. Finalmente, dopo 13 ore di viaggio, eravamo nella nostra nuova casa.

La mattina, dalla terrazza, abbiamo guardato a destra, poi a sinistra, nessuna casa, nessun cavo elettrico, nessuna strada, nessuna traccia di civiltà. Solo cielo, spiaggia, Oceano Pacifico e foresta. Meraviglioso. Ma off-grid significa che non ci sono connessioni alla rete statale o locale. Quindi devi occuparti tu stesso delle provviste, ovvero elettricità, acqua, internet. Dove abbiamo preso l’elettricità, per esempio? Avevamo pannelli solari con batterie e un generatore diesel per i giorni più grigi. Le batterie sono caricate solo durante il giorno, ma l’elettricità è necessaria anche quando fa buio. Questo significa che abbiamo dovuto risparmiare: accendere internet solo quando era necessario, fare attenzione al consumo di luce, spegnere il frigorifero di notte. E l’acqua? Avevamo 3 serbatoi nel seminterrato che potevamo riempire occasionalmente con una pompa a energia solare per l’acqua delle falde. Questo significava risparmiare di nuovo “dDurante la doccia, quando si cucinava o per lavare le stoviglie. Potevamo percepire direttamente quanta energia sprechiamo effettivamente nella nostra vita occidentale perché è „semplicemente accessibile„. Basta premere un pulsante e abbiamo la luce, basta girare un rubinetto e l’acqua esce. Perché abbiamo imparato che le fonti di energia sono semplicemente evidenti e infinite. Ma non è così. Questo tipo di comodità può essere, o lo è già, molto pericolosa a lungo termine.

Cati on her way to the waves
Mhhh so many delicious meals

Prendiamo come esempio il consumo di acqua. Per il consumo quotidiano di acqua, l’acqua viene presa dalle acque di superficie o dalle acque di falda, per bere, per l’agricoltura, per l’industria e per la produzione di energia. Nello spirito della sostenibilità, si può prelevare solo tanta acqua quanta ne viene riportata nella medie annuali, in modo che le riserve d’acqua non diminuiscano. In alcuni paesi, questo è addirittura sancito dalla legge. Oltre alla media di 120-150 litri d’acqua per persona che usiamo per il nostro consumo quotidiano, ci sono da 2000 a 5000 litri d’acqua virtuale, a seconda della nostra dieta e del nostro consumo.  L’acqua virtuale è la quantità di acqua usata per produrre un prodotto; per gli alimenti, il valore è dato in L/kg. I principali sono il cacao (27.000 L/kg), il caffè (21.000 L/kg) e la carne bovina (15.500 L/kg)(1).

Tuttavia, è chiaro che stiamo vivendo al di sopra delle nostre risorse. Non solo attraverso l’estrazione illegale di acqua freatica o le perdite delle tubature d’acqua, ma anche attraverso l’uso eccessivo dell’acqua freatica (2). In Spagna, si consumano quantità gigantesche di acqua per la produzione di cibo per l’Europa e le falde acquifere si stanno prosciugando (3). A Vittel, in Francia, Nestlé sta privando la popolazione della sua acqua potabile estraendo l’acqua e riempiendola in bottiglie di plastica; il livello delle falde acquifere si sta abbassando di 30 cm all’anno (4). Ma non solo il sovrasfruttamento è un grosso problema, anche il cambiamento climatico porta allo stress idrico. La riduzione delle precipitazioni o le forti piogge che non riescono a filtrare porteranno ad una sempre maggiore scarsità d’acqua. In Italia, già da anni c’è una crescente carenza d’acqua e per questo viene ripetutamente dichiarato lo stato d’emergenza (5).

Questo significa che nei nostri tempi, in cui possiamo già sentire la crisi sociale, climatica e della biodiversità, la sostenibilità è il futuro e l’unico modo per sopravvivere. „La definizione ecologica di sostenibilità ha avuto origine nel Rapporto Brundtland del 1987, che descrive lo sviluppo in grado di assicurare il soddisfacimento dei bisogni della generazione presente senza compromettere la possibilità delle generazioni future di realizzare i propri”. (6) Sfortunatamente, questa parola viene usata in modo abusivo. Il cosiddetto „greenwashing“. Una piccola spiegazione su questo, poiché viviamo in tempi critici ed è importante riconoscere il „greenwashing“. „Greenwashing“ si riferisce al tentativo di un’azienda di ottenere un'“immagine verde“ attraverso misure di marketing e PR senza, tuttavia, attuare misure corrispondenti nel contesto della creazione di valore. Questo suggerisce ai consumatori il rispetto dell’ambiente e la responsabilità aziendale“. (7)

Sunset from our house
All of a sudden there was a hedge from cacti on the beach

Un chiaro esempio: „Un rapporto recentemente pubblicato dall’iniziativa Break Free From Plastic mostra che in 484 campagne di azioni di raccolta, condotte in oltre 50 paesi, la Coca-Cola è stata identificata come una delle principali cause dell’inquinamento da plastica. È quindi particolarmente sfacciato che la Coca-Cola, tra tutte le aziende, presenti una bottiglia monouso con contenuto di plastica marina come un approccio innovativo di riciclaggio. Invece di ignorare i rifiuti marini globali, la Coca-Cola dovrebbe cercare strategie di imballaggi veramente ecologiche. Usando costantemente bottiglie ricaricabili, si possono evitare i rifiuti, risparmiare risorse e proteggere il clima. Con la sua attuale innovazione in materia di riciclaggio, la Coca-Cola si presenta come un lupo travestito da pecora: ancora una volta, l’attenzione non è rivolta a evitare i rifiuti, ma ad un consumo di bottiglie mono uso, quindi non ecologico e alla continuazione di questa follia della plastica“, critica il vice direttore federale della DUH Barbara Metz. (8)

Quindi la sostenibilità è il futuro. Questo l’abbiamo potuto imparare molto bene in Cambutal, con la famiglia Lopez. La famiglia era composta da due surfisti, Benniston e Alvaro, che si sono innamorati di questo posto, vicino a Cambutal, qualche anno fa e hanno comprato un terreno alla fine della strada, con una vista diretta su diversi spot di surf. Hanno costruito la loro casa e cercano di essere il più possibile autosufficienti utilizzando varie tecniche di permacultura. Dopo la casa, sono stati aggiunti 3 serbatoi di acqua potabile e piscine di irrigazione. Questi raccolgono l’acqua piovana e sono sufficienti per tutta la famiglia per tutto l’anno. Alla fine della stagione secca ce n’era addirittura un po avanzata che Benni pensò: „Avrei potuto innaffiare le mie piante con più acqua durante la stagione secca“. Con gli anni e l’esperienza, cresce l intuito per queste cose. Benni e Al hanno raccontato come queste vasche d’irrigazione non erano perfette dal primo momento in cui le hanno installate. Insetti e granchi sono i più grandi nemici. Le piscine sono costruite sotto una capanna di legno per proteggerle da foglie e sporcizia. Poi ci hanno messo sopra un telone contro le zanzare. Dalle grondaie della capanna, l’acqua viene condotta attraverso dei tubi nelle piscine e da lì nella casa. Questi tubi sono tenuti solo con corde, perché il ferro si arrugginisce rapidamente vicino al mare.

Most fascinating watching the Pelikans play in the waves
Zephyr showing us the biiiig river

C’è molto verde intorno alla bella casa, ma vivere su una collina significa anche avere a che fare con l’erosione. Utilizzando tecniche di permacultura come lo scavo di canaloni per raccogliere l’acqua nella stagione delle piogge e l’humus per la stagione secca, o posizionando e orientando la casa verso il vento fresco, tali difficoltà possono essere trasformate in opportunità. Un modo per combattere l’erosione è quello di piantare alberi e fiori. Benni ha fissato l’obiettivo di piantare 1000 piante quest’anno. E così abbiamo potuto essere parte di questo progetto. Abbiamo tagliato i rami più piccoli dai cespugli di ibisco e li abbiamo piantati in un terreno molto ripido. Ci siamo arrampicati su radici più grandi per coprire questo terreno con molte piante di ibisco. Sembrava quasi di essere in una palestra di arrampicata. È stato davvero divertente. Un secondo metodo è il terrazzamento e la deviazione dell’acqua. Su un pendio, il rischio di erosione è alto. Quindi, nel pendio, a circa 1 m dal terreno in piano, sono stati inseriti dei supporti di legno in verticale. In quella fossa abbiamo messo diversi strati di pezzi di legno più piccoli, pacciame e poi terra. In questo modo abbiamo esteso l’area orizzontale di circa 1m. Il piano futuro della famiglia è di convertire la foresta in una foresta alimentare. Interessante!

Man mano che la terra cambiava, cresceva anche la famiglia. Tre anni fa è nato il loro figlio Zephyr (dinosauro del segno zodiacale) e ci sono 2 cani e un gatto che possono vivere qui in piena libertà. Ognuno/a di loro, aiutando, tutti/e a modo loro, a realizzare questo progetto.

Il loro progetto prevedeva anche la costruizione di una casa sull’albero per Zeph, dove poter giocare e anche essere insegnato. Così abbiamo potuto lavorare con le piante in giardino e preparare, segare e fissare le diverse tavole e pezzi di legno per la casa sull’albero. Siamo stati entrambi autorizzati a partecipare al loro progetto in modo creativo. Allo stesso tempo, abbiamo imparato molto su cosa significa vivere così lontano dalla civiltà, ma anche su cosa significa vivere in un ambiente simile. A causa dell’aria salata del mare, dei 6 mesi di stagione secca e delle forti precipitazioni nella stagione delle piogge, bisogna adattarsi di conseguenza. „La metà del lavoro è la manutenzione“, ci ha detto Al. Le viti si arrugginiscono, gli insetti entrano in casa, le piscine di acqua piovana accumulano sporcizia, ecc. Essere incinta in un posto così lontano dall’ospedale più vicino non è evidente. Inoltre, il fiume che attraversa la strada tra la casa e la civiltà più vicina non può essere attraversato in jeep in caso di forte pioggia perché è semplicemente inondata e pericolosa. Ma con le tecniche giuste, che a volte si imparano „the hard way“ quindi a volte con difficolta`, entrambi si sono adattati a questo ambiente. Per esempio, attraversare il fiume con uno stand up paddle board per procurarsi le risorse alimentari.

Testing if the construction is stable
Pepper and Domino were the cutest best animal friends

Un progetto specifico è stato la costruzione e il miglioramento del gabinetto a compostaggio. Questo funziona sul principio della separazione dei materiali liquidi e secchi. Per solamente “pipì” si va in un bagno e per defecare nell’altro. La separazione impedisce lo sviluppo di odori sgradevoli e i materiali possono poi essere utilizzati in giardino come fertilizzante liquido e, dopo il compostaggio, come substrato per il terreno. Per quanto strano possa sembrare questo concetto, ha anche altri vantaggi: Non si spreca acqua (normalmente circa 5 litri per il sciacquone (9)) e se si è collegati al sistema, non si sostiene più la cultura del riciclo lineare. Questo perché in alcune zone i fanghi di depurazione non possono più essere sparsi sui campi, quindi devono essere inceneriti (10). Con i gabinetti a compostaggio, si supporta un sistema circolare, risparmiare acqua e restituire le sostanze nutritive al suolo. Geniale.

Un’altra sfida è vivere lontano dalla gente e crescere un bambino allo stesso tempo. Molti hanno chiesto ai genitori: „Lascerete crescere Zephyr là fuori?” I dubbi e le preoccupazioni sorgono non solo a causa della mancanza di assistenza medica diretta, ma anche per la forma dell`educazione scolastica. Il contatto con altri bambini non manca. Nelle immediate vicinanze ci sono molti bambini che vivono off-grid con i loro genitori da molto tempo e sono più indipendenti di molti bambini che crescono in una città. Ad ogni modo, è chiaro che Zephyr alla fine avrà un tipo di educazione diversa dalla norma, dal modello tradizionale di educazione occidentale. Molto più selvaggio e a stretto contatto con la natura, quindi forse più sostenibile? Tuttavia, ci chiediamo se questo tipo di educazione non sia più salutare per il bambino e, in ultimo, per l’umanità. Se ricordiamo i nostri giorni di scuola, siamo stati preparati per un sistema in cui si è costantemente in competizione con gli altri, per essere produttivi ed efficienti. Tutto il resto non è così importante. Uno dei risultati può essere visto nella nostra società attuale. Il denaro e il potere sono le priorità, ma la gente non sembra ancora felice.

Drinking water tanks, standing on higher ground than the house
Time for a group picture after 5 wonderful weeks

Ma come abbiamo imparato da Benni e Al, le alternative possono funzionare. Non solo abbiamo imparato molto da loro, ma anche molto dalla loro ospitalità e generosità. Ottimo cibo, orari di lavoro flessibili, jam session insieme o gite nell’incredibile e selvaggia natura circostante. Su questi siamo stati per lo più guidati da Zephyr, che a 3 anni sapeva già come muoversi e ci ha mostrato tutto, dalle ossa di „mucca“ dei dinosauri alle piante pericolose. E comunque, essere così lontano da tutto non solo sposta la tua percezione del tempo, ma ti permette anche di vivere momeni unici. Per esempio, andare in spiaggia con le proprie sedie a sdraio, tè fatto in casa e cibo in mano e non vedere una sola luce per miglia intorno. Queste sono state esperienze uniche che ci sono capitate e ne siamo molto felici.

Quindi la sostenibilità è in realtà abbastanza semplice. Dovremmo tutti vivere in modo tale che ci sia ancora una vita degna di essere vissuta per le generazioni successive. In altre parole, il nostro stile di vita personale deve essere il piu sostenibile possibile. L’attuale domanda di risorse dei nostri ecosistemi e prestazioni supera la loro capacità rigenerativa di un fattore di 1,8, cioè con il nostro attuale consumo globale abbiamo bisogno di 1,8 Terre come umanità. Questo rapporto è espresso dall’Earth Overshoot Day (giorno del superamento terrestre), che cade il 29 luglio di quest’anno. Quindi viviamo a credito. Lo stile di vita in Svizzera, per esempio, consuma 2,8 Terre, quello degli USA 5 Terre, quello della Cina 2,3 e quello del Brasile 0,3 (11). Come potete vedere, non ha senso incolpare altri paesi. Noi come umanità dobbiamo lavorare tutti insieme per superare la più grande sfida della storia umana del 21esimo secolo, altrimenti limiteremo drasticamente la vita delle generazioni future con il nostro stile di vita.


Nach zweieinhalb Wochen auf der Isla Colon in Bocas del Toro, wo wir bei der Finca Flora gelebt und gearbeitet haben, hat uns die Familie Lopez herzlich zu sich eingeladen, bei Ihnen «off the griff» zu wohnen, in der Nähe von Cambutal, Panama. Uns würde Surfen und Natur erwarten. Und so war es auch.

Am 26.05 ging unser Wecker um 5 Uhr, Kaffee getrunken, Surfbretter in ein Betttuch eingewickelt, Rücksäcke genommen und los. Mit dem Taxi bis zum Hafen von Bocas, von dort ein Boot nach Almirante, von da einen lokalen Bus bis nach Aguadulce, eine sehr gemütliche lange Reise. Von dort ging es weiter ein einem alten, kleinen VW Bus bis nach Chitre, in den unsere Surfbretter gerade so hineinpassten. In Chitre sagte man uns, dass sie in ihrem Bus (gleiche Grösse, wie der Vorherige) keine Surfbretter mitnehmen würden. Da standen wir dann. So mussten wir also ein Taxi nehmen. Ein sehr netter junger Mann aus Chitre, welcher während der vorherigen Reise im gleichen Bus war, machte sich Sorgen um uns, dass wir ausgeraubt würden, und hat uns einfach bis nach Tonosi begleitet (circa 3 h ein Weg). Das Taxi war so alt, dass es noch knapp die gemütlichen Hügel hoch schaffte. In Tonosi erwartete uns Benny, welche uns mit grossen Armen wilkommen hiess. Mit ihrem Jeep fuhren wir noch eine Stunde zum Dörfchen Cambutal und dann über eine Strasse welche holprig war und nur aus Erde bestand. Endlich, nach 13h Reise waren wir in unserem neuen zu Hause.

Am Morgen, von der Terrasse, blickten wir nach rechts, dann nach links, kein Haus, keine Stromkabel, keine Strasse, keine Spur von Zivilisation. Einfach nur Himmel, Strand, pazifischer Ozean und Wald. Herrlich. Aber Off-Grid heisst, es gibt keine Anschlüsse an das staatliche oder örtliche Versorgungsnetz. Also muss man sich um die Versorgung selber kümmern, heisst Strom, Wasser, Internet. Woher bekamen wir zB. den Strom? Wir hatten Solarpanele mit Batterien, und einen Dieselgenerator für grauere Tage. Die Batterien werden nur tagsüber geladen, aber Strom braucht man auch, wenn es dunkel ist. Das heisst wir mussten sparen: unser Internet nur bei Bedarf anmachen, aufmerksam auf den Lichtkonsum sein, den Kühlschrank in der Nacht ausmachen. Und das Nutzwasser? Wir hatten im Keller 3 Tanks, die wir mit einer solarbetriebenen Grundwasserpumpe gelegentlich füllen konnten. Das hiess wiederum, sparen. Beim Duschen, beim Kochen und beim Abspülen von unserem Geschirr.

Wir konnten direkt spüren, wie viel Energie wir in unserem westlichen Leben eigentlich verschwenden, weil es «einfach da ist». Es reicht ein Knopfdruck und wir haben Licht, es reicht ein Hahn und Wasser fliesst einfach raus. Weil wir gelernt haben, dass Energiequellen einfach selbstverständlich und unendlich sind. Aber das ist so nicht. Diese Gemütlichkeit kann auf lange Zeit sehr gefährlich sein, oder ist es bereits.

Here more plants were introduced to prevent erosion
Cati created a path to the ocean from the road

Nehmen wir z.B. den Konsum von Wasser. Für den täglichen Wasserverbrauch wird für Trinkwasser, die Landwirtschaft, die Industrie und die Energieerzeugung Wasser aus Oberflächengewässern oder dem Grundwasser entnommen. Im Sinne der Nachhaltigkeit darf auch nur so viel Wasser entnommen werden, wie auch über das Jahresmittel wieder eingetragen wird, damit die Wasserspeicher nicht geringer werden. In einigen Ländern ist dies sogar in Gesetzen verankert. Zu diesen durchschnittlichen 120 bis 150 L an Wasser pro Person, die wir für unseren täglichen Verbrauch verwenden, kommen je nach Ernährung und Konsum 2000 bis 5000 L an virtuellen Wasser hinzu.  Virtuelles Wasser ist die Menge, die gebraucht wird um ein Produkt herzustellen, bei Nahrungsmitteln gibt man den Wert in L/kg an. Spitzenreiter sind Kakao (27.000 L/kg), Kaffee (21.000 L/kg) und Rindfleisch (15.500 L/kg)(1).

Allerdings zeigt sich: Wir leben über unsere Verhältnisse. Nicht nur durch illegale Grundwasserentnahme oder Lecks in Wasserleitungen, sondern auch durch die massive Übernutzung des Grundwassers (2). In Spanien werden für die Nahrungsmittelproduktion für Europa gigantische Mengen an Wasser verbraucht und trocknen dort die Grundwasserleiter aus (3). In Vittel, Frankreich entzieht Nestlé der Bevölkerung durch Entnahme des Wassers und der Abfüllung in Plastikflaschen ihr Trinkwasser, der Grundwasserspiegel sinkt dort um 30 cm pro Jahr (4). Aber nicht nur die Übernutzung ist ein grosses Problem, auch der Klimawandel führt zu Wasserstress. Durch verringerten Niederschlag oder Starkniederschläge, die nicht versickern können, wird es zu immer mehr Wasserknappheiten kommen. In Italien gibt es schon seit Jahren vermehrt Wasserknappheiten und es wird daher immer wieder der Notstand ausgerufen (5).
Das heisst, in unseren Zeiten, wo wir schon die soziale, klimatische und biodiversitäts Krise fühlen können, ist Nachhaltigkeit die Zukunft und der einzige Weg, wie wir überleben können.

«Die ökologische Definition von Nachhaltigkeit hat ihren Ursprung im Brundtland-Report von 1987, der eine nachhaltige Entwicklung als eine solche beschreibt, die die Bedürfnisse der Gegenwart befriedigt, ohne die Bedingungen für zukünftige Generationen zu beeinträchtigen» (6). Leider wird dieser wunderschöne Begriff missbraucht. Das sogenannte «Greenwashing». Eine kleine Erklärung dazu, da wir in kritische Zeit leben und es wichtig ist «Greenwashing» zu erkennen. «Greenwashing bezeichnet den Versuch eines Unternehmens, durch Marketing- und PR-Maßnahmen ein „grünes Image“ zu erlangen, ohne allerdings entsprechende Maßnahmen im Rahmen der Wertschöpfung zu implementieren. Dadurch wird Verbrauchern Umweltfreundlichkeit und Unternehmensverantwortung suggeriert.» (7)

Average water consumption in L/day in Europe, source: european comission, statista
exmple of a compost toilet with the seat, toilet paper and sawdust

Ein klares Beispiel: „Ein aktuell veröffentlichter Bericht der Initiative Break Free From Plastic belegt, dass in 484 durchgeführten Aufräumaktionen in über 50 Ländern Coca-Cola als einer der Hauptverursacher von Plastikverschmutzung identifiziert wurde. Deshalb ist es besonders dreist, dass ausgerechnet Coca-Cola eine Einwegflasche mit Anteilen aus Meeresplastik als innovativen Recyclingansatz darstellt. Anstatt die globale Meeresvermüllung schön zu reden, sollte Coca-Cola sich mit wirklich umweltfreundlichen Verpackungsstrategien auseinandersetzen. Durch den konsequenten Einsatz wiederbefüllbarer Mehrwegflaschen können Müll vermieden, Ressourcen eingespart und das Klima geschützt werden. Coca-Cola präsentiert sich mit ihrer aktuellen Recycling-Innovation als Wolf im Schafspelz: Erneut liegt der Fokus eben nicht auf Abfallvermeidung, sondern auf unökologischen Wegwerfverpackungen und der Fortsetzung des Plastikirrsinns“, kritisiert die Stellvertretende DUH-Bundesgeschäftsführerin Barbara Metz. (8)

Nachhaltigkeit ist also die Zukunft. Das konnten wir in Cambutal, bei der Familie Lopez sehr gut lernen. Die Familie bestand aus den beiden Surfern Benniston und Alvaro, die sich vor einigen Jahren in diesen Ort, Cambutal, verliebt haben und am Ende der Strasse ein Grundstück gekauft haben, mit direktem Ausblick auf mehrere Surfspots. Auf das Grundstück haben sie sich ein Haus selbst gebaut und versuchen mit verschiedenen Permakulturtechniken sich so weit wie möglich selbst zu versorgen. Nach dem Haus kamen 3 Trinkwassertanks und Bewässerungspools hinzu. Diese sammeln das Regenwasser und reichen für das ganze Jahr für die ganze Familie. Es blieb sogar noch etwas über am Ende der Trockenzeit, wo sich Benni sagte: «Ich hätte meine Pflanzen mit mehr Wasser während der Trockenzeit wässern können». Mit den Jahren und Erfahrung bekommt man dann auch ein Gespür für so was. Benni und Al erzählten wie diese Bewässerungspools nicht perfekt waren vom ersten Moment an, wo sie diese aufgebaut haben. Insekten und Krabben sind die grössten Feinde. Die Pools sind unter einer Holzhütte konstruiert, damit sie gegen Blätter und Schmutz geschützt sind. Dann haben sie noch eine Abdeckplane darauf gesetzt gegen Mücken. Von den Dachrinnen der Hütte wird das Wasser durch Rohre in die Pools geleitet und von dort ins Haus. Diese Leitungen werden nur mit Seilen gehalten, denn Eisen rostet schnell in der Nähe des Meeres.

Bringing some new plants to introduce
Planting frangipani as a hedge with a beautiful smell

Um das wunderschöne Haus ist viel Grün zu sehen, aber auf einem Hügel zu leben, heisst auch mit Erosion zu tun zu haben. Durch die Nutzung von Permakultur Techniken wie das Anlegen von Gräben, die in der Regenzeit Wasser und Humus für die Trockenzeit sammeln oder die Platzierung und Ausrichtung des Hauses in Richtung des kühlenden Windes, können solche Schwierigkeiten in Chancen umgewandelt werden. Gegen die Erosion ist eine Methode: Bäume und Blumen zu pflanzen. Benni hat sich zum Ziel gesetzt dieses Jahr 1000 Pflanzen zu pflanzen. Und so konnten wir für dabei helfen. Von den Hibiskussträuchern haben wir kleinere Äste abgeschnitten und diese dann in ein sehr steiles Gelände gepflanzt. Wir kletterten über grössere Wurzeln, um dieses Gelände mit ganz vielen Hibiskus Pflanzen abzudecken. Das hat sich fast wie in einer Kletterhalle gefühlt. Hat richtig Spass gemacht. Eine zweite Methode ist die Terrassierung und die Wasserumleitung. In einem Hang ist das Risiko von Erosion gross. Deshalb waren im Hang, ca 1m vom flachen Gelände, vertikal Holzstützen eingeschlagen, in den Zwischenraum wurden unterschiedliche Schichten von kleineren Holzstücken, Mulch und dann Erde eingebracht haben. Auf dieser Art haben wir die horizontale Fläche um ca 1m erweitert. Als zukünftiger Plan hat die Familie den Wald in einen Food Forest umzuwandeln. Interessant!

So wie sich das Gelände verändert wurde auch die Familie grösser. Vor drei Jahren wurde ihr Sohn Zephyr (Sternzeichen Dinosaurier) geboren und es gibt 2 Hunde und eine Katze, die hier in aller Freiheit leben können. Diese helfen nun auch, alle auf ihre Weise, dieses Projekt zu verwirklichen.

Als wir zu ihnen kamen, ging es auch darum ein Baumhaus für Zeph zu bauen, in dem er spielen kann und aber auch unterrichtet wird. So konnten wir sowohl im Garten mit Pflanzen arbeiten als auch die unterschiedlichen Bretter und Holzstücke für das Baumhaus vorbereiten, zurechtsägen und anbringen. Wir durften beide gestaltend an ihrem Projekt teilhaben. Gleichzeitig haben wir viel darüber gelernt, was es heisst, so weit von der Zivilisation zu wohnen, aber auch was es bedeutet in so einer Umgebung zu leben. Durch die salzige Meeresluft, 6 Monate Trockenzeit und starke Regenfälle in der Regenzeit muss man sich entsprechend darauf einstellen. «Die Hälfte der Arbeiten sind Instandhaltungsarbeiten» sagte uns Al. Schrauben rosten weg, Insekten ziehen in dein Haus ein, die Regenwasserpools setzen Dreck an usw. Oder aber auch schwanger sein an einem Ort, der so weit vom nächsten Krankenhaus entfernt ist. Der Fluss, der die Strasse zwischen dem Haus und der  nähesten Zivilisation quert, kann ausserdem bei starkem Regen nicht mehr mit dem Jeep überquert werden weil er einfach überfüllt und gefährlich ist. Aber mit den richtigen Techniken, die man manchmal «the hard way» lernt, haben sich die Beiden an diese Umgebung angepasst. Z.B. den Fluss mit einem Stand Up Paddle Board überqueren um Essen zu holen.

She loved so much to be cuddled
Look at that huge caterpillar

Ein konkretes Projekt war die Konstruktion und die Verbesserung der Komposttoiletten. Diese funktionieren nach dem Prinzip, dass flüssige und trockene Materialien voneinander getrennt werden. Für Pipi geht man auf die eine, für Kaka auf die andere Toilette. Durch die Trennung kommt es zu keiner unangenehmen Geruchsentwicklung und die Materialien können daraufhin im Garten als Flüssigdünger und nach Kompostierung als Substrat für den Boden verwendet werden. So befremdlich einem dieses Konzept vielleicht erscheinen mag, hat es auch noch weitere Vorteile: Es wird kein Wasser verschwendet (normalerweise ca 5 L pro Spülung (9)) und im Falle dessen, dass man ans System angeschlossen ist unterstützt auch nichtmehr die lineare Verwertungskultur. Denn in einigen Gegenden darf der Klärschlamm nichtmehr auf die Felder ausgebracht werden, also müssen sie verbrannt werden (10). Mit Komposttoiletten kann man so zum einen das System entlasten, Wasser sparen und Nährstoffe zurück in den Boden führen. Genial.
Eine andere Herausforderung ist das Leben fernab von Menschen und das gleichzeitige Aufziehen eines Kindes. Viele haben die Beiden gefragt: «Werdet ihr Zephyr dort draussen aufwachsen lassen?». Zweifel und Besorgnis entstehen nicht nur wegen einer fehlenden, direkten medizinischen Versorgung, sondern auch die Art der Schulbildung. Den Kontakt zu anderen Kindern fehlt nicht. In der näheren Umgebung gibt es viele Kinder, die auch schon längere Zeit off-grid mit ihren Eltern leben und diese sind selbstständiger als so manches Kind, welches in einer Stadt aufwächst.
Es ist jedoch klar, dass Zeph eventuell eine andere Art von Bildung bekommen wird, als die Norm, als das traditionelle Modell der westlichen Bildung. Deutlich wilder und im engen Kontakt mit der Natur, also eventuell nachhaltiger? Nichtsdestotrotz stellen wir uns die Frage, ob diese Art von Erziehung nicht gesünder ist für das Kind und schlussendlich, für die Menschheit. Wenn wir uns an unseren Schulzeiten erinnern, wurden wir auf ein System vorbereitet, in welchem man dauernd im Wettbewerb zu andern ist, produktiv und effizient sein soll. Alles andere ist nicht so wichtig. Eines der Resultate sieht man an unserer aktuellen Gesellschaft. Geld und Macht sind Prioritäten, aber die Menschen wirken trotzdem nicht glücklich.

Foot massage with sanding paper
Cleaning the pools together to be ready to be filled again

Wie wir aber bei Benni und Al lernen konnten, können Alternativen funktionieren. Nicht nur gelernt haben wir viel von Ihnen, wir haben auch viel von ihrer Gastfreundschaft und Grosszügigkeit bekommen. Grossartiges Essen, flexible Arbeitszeiten, gemeinsame Jam-Sessions oder Ausflüge in die unglaubliche und wilde Natur rundherum. Bei diesen hat uns meistens Zephyr geleitet, er kannte sich hier mit seinen 3 Jahren schon bestens aus und hat uns alles gezeigt, von den Dinosaurier «Kuh» – Knochen zu den gefährlichen Pflanzen. Und überhaupt, so weit von allem weg zu sein verschiebt nicht nur die Wahrnehmung von Zeit, sondern ermöglicht auch einzigartige Dinge. Z.B. mit den eignen Liegestühlen an den Strand zu gehen, selbstgemachten Tee und Essen in der Hand und kein einziges Licht weit und breit zu sehen. Es waren einmalige Erlebnisse, die uns widerfahren sind und wir sind sehr glücklich darüber.

Also ist Nachhaltigkeit eigentlich ganz einfach. Wir müssten alle so leben, dass es für die Folgegenerationen auch noch ein lebenswertes Leben gibt. Das heisst, unser persönlicher Lebensstil muss nachhaltig sein. Die momentane Nachfrage an Ökosystemressourcen und -dienstleistungen übersteigt ihre Regenerationsfähigkeit um das 1,8 fache, dh. mit unserem momentanen globalen Konsum brauchen wir 1,8 Erden als Menschheit. Ausgedrückt wird diese Relation durch den Earth Overshoot Day, der dieses Jahr auf den 29. Juli fällt. Wir leben also auf Pump. Der Lebensstil in der Schweiz verbraucht zB. 2,8 Erden, der der USA 5 Erden, der von China 2,3 und der von Brasilien 0,3 (11). Man sieht gut, es bringt nichts anderen Staaten die Schuld zuzuschieben. Wir als Menschheit müssen alle zusammen anpacken, um die grösste Herausforderung in der Menschheitsgeschichte gemeinsam zu bewältigen, sonst schrenken wir mit unserem Lebensstil das Leben der Folgegenerationen drastisch ein.


(1) https://www.lebensmittellexikon.de/v0001020.php

(2) https://www.eea.europa.eu/de/pressroom/newsreleases/durre-und-ubermasiger-wasserverbrauch-in-europa

(3) https://blog.wwf.de/wasser-spanien-report-mainz/

(4) https://www.stern.de/wirtschaft/news/nestl%C3%A9–vittel-doerrt-aus—das-lukrative-geschaeft-mit-dem-wasser-7986124.html

(5) https://www.spiegel.de/panorama/italien-notstand-in-zwei-regionen-wegen-wassermangels-a-1161831.html

6 https://www.myclimate.org/information/faq/faq-detail/what-is-sustainability/

7 https://wirtschaftslexikon.gabler.de/definition/greenwashing-51592

8 https://www.duh.de/presse/pressemitteilungen/pressemitteilung/deutsche-umwelthilfe-kritisiert-coca-cola-wegen-dreistem-greenwashing-mit-einwegflaschen-aus-meeresp/

9 https://www.emero.de/life/wc-wasser-sparen.html

10 https://www.wiwo.de/technologie/green/klaerschlamm-groesste-verbrennungsanlage-arbeitet-nun-energieneutral/13552814.html

11 https://data.footprintnetwork.org/?__hstc=207509324.babc09490ece0cd6f61b9fa747a960b7.1626709912356.1626709912356.1626709912356.1&__hssc=207509324.4.1626709912359&__hsfp=1647773845#/

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